“Essere un arbitro gay è dura, ma fare coming out è come rinascere”

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Dalle amichevoli battute negli spogliatoi agli insulti online. Nigel Owens si racconta.

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Nigel Owens, arbitro professionista, gay dichiarato. Ha la pelle spessa ma vivere da omosessuale nel mondo dello sport non è stato facile all’inizio.

Owen ha raccontato la sua esperienza nelle pagine del The Independent così che tutti possano trovare forza e motivazione nelle sue parole.

L’ultimo incidente è avvenuto durante la finale del Sei Nazioni tra Inghilterra e Francia un paio di settimane fa, quando sono stato preso di mira su Twitter a causa della mia sessualità. Ho la pelle spessa, ma cose come questa ti buttano ancora giù. Tuttavia, se sei gay e vuoi dedicarti allo sport, sono i bulli che dovrebbero aver paura, non tu.

Ho iniziato ad arbitrare partite di rugby quando ero a scuola. Ho giocato come estremo, ma dopo aver fallito una meta cruciale per la vittoria del match, mi è stato detto dal mio insegnante di considerare di diventare un arbitro. Era a metà tra lo scherzo e il serio ma, ho pensato, “Perché no?”. Da allora, ho avuto la possibilità di dirigere alcuni dei più importanti partite di rugby. Tuttavia, non è stato un viaggio facile.

Quando sono diventato un arbitro, è apparso chiaro che non c’era nessuno in questo sport che fosse gay. Il mondo del rugby è molto eterosessuale e machista, e questo ha reso le cose difficili. Anche se questo non vuol dire che lo sport è apertamente omofobico. Semplicemente non era un ambiente in cui mi sentivo libero di essere me stesso.

Avevo 18 anni quando ho cominciato a capire che c’era qualcosa di diverso in me. A scuola ho avuto delle fidanzate; quando avevo vent’anni ho avuto una ragazza per un anno. Ma ho sempre saputo che qualcosa non andava. Ho pensato, “mi innamorerò di questa ragazza”, ma questo non è mai accaduto e mai avrebbe potuto. Alla fine ho pensato, “non posso farlo più”.

Nel 1996, ho cercato di togliermi la vita. Avevo 26 anni. Un elicottero della polizia doveva essere stato inviato per cercarmi. Ero in overdose, e se non mi avessero trovato quando lo hanno fatto, sarebbe stato troppo tardi.

Per i nove anni successivi ho cercato di nasconderlo via e non ho mai detto a nessuno perché avevo cercato di togliermi la vita. Ma ancora una volta è stato troppo. Non ero in grado andare avanti con l’arbitraggio perché non ero felice di chi ero.

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Sono arrivato al punto in cui ho pensato: vado avanti con la mia vita, o cerco di nasconderlo e continuare con l’arbitraggio? Oppure vengo fuori rischiando la mia carriera? Non c’era nessuno che era apertamente gay nel mondo del rugby, allora.

Nel 2005, l’ho detto a mia madre e poi i miei amici. Due anni più tardi, ho discusso con la stampa. Ero così preoccupato, ma io in realtà ho ricevuto un sacco di sostegno, soprattutto da parte dei giocatori e la Welsh Rugby Union.

È impossibile provare a descrivere come ci si sentiva. È stato bello rendersi conto che non faceva differenza per la vostra famiglia e gli amici e le persone a rugby. È stato come rinascere.

I giocatori di rugby possono sembrare molto macho, ma ho avuto nessun problema con tutto loro. Alcuni sono curiosi e fanno domande su me e il mio compagno e alcuni giocatori che conosco abbastanza bene scherzano con me.

Ricordo di aver arbitrato gli Ospreys, una volta, e il loro capitano Ryan Jones era negli spogliatoi. Sono entrato e mi ha detto, “Aspetta, Nigel, mi permetta di mettere qualcosa addosso” e io ho risposto “Non fa differenza per me, Jughead [il suo soprannome], sei troppo brutto comunque”. Lui rise, io ho riso, e tutti gli altri giocatori si sono messi a ridere.

Non dobbiamo perdere il nostro senso dell’umorismo e, a volte, la capacità di ridere di noi stessi. Se arriviamo alla fase in cui le persone hanno paura di gridare un po’ di battute dalle gradinate, poi lo sport e la società si è trova ad essere in un luogo triste.

Tuttavia, la gente deve capire che alcune cose sono inaccettabili. La discriminazione in ogni sua forma non può trovare posto nel nostro sport e nella società. Sono stato accolto dal 99% delle persone nel rugby, ma ci sarà sempre quell’uno per cento. Hanno bisogno di sapere che sono totalmente nel torto e talvolta tutto questo richiede che qualcuno dica “aspetta, non puoi farlo”.

In un primo momento non ho visto gli insulti che erano stati rivolti a me durante la partita Inghilterra – Francia, ma le persone me lo hanno riferito. Potevo coinvolgere la polizia, ma invece ho deciso di incontrare il mio aggressore. Aveva solo 18 anni. Qual era lo scopo: rovinare la sua vita? Si è scusato online e di persona. La cosa più importante è che si sia reso conto di quello che aveva fatto, e le persone che lo hanno segnalato lo ha aiutato a farlo.

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